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Asteroides

Asteroide Vesta

Los astrónomos hoy en día, no están seguros de cómo se formaron los asteroides. Según la teoría más aceptada, los asteroides más conocidos son los restos destrozados de un grupo de objetos más grandes. Estos objetos se piensa que son de la época, en se formaron los planetas. En otra zona del sistema solar, otros objetos se reunieron para formar los planetas y los satélites.

Características de los asteroides.

Las rocas solitarias del sistema solar.

Los asteroides por definición son "cualquiera de los numerosos pequeños cuerpos planetarios que giran alrededor del sol". Los asteroides también se llaman planetoides o planetas menores. La mayoría de ellos se encuentran en el cinturón de asteroides que se encuentra entre las órbitas de Marte y Júpiter. Dicho cinturón contiene más de 200 asteroides de más de 100 kilómetros de diámetro. Los científicos estiman que hay más de 750.000 asteroides en el cinturón con diámetros mayores de 1 kilómetro. También hay que significar que existen millones de asteroides más pequeños. La temperatura media de la superficie de un asteroide típico es de unos -73 grados Centígrados.

Tamaño de los asteroides

Los asteroides varían mucho en tamaño. El asteroide más grande y el primero conocido, Ceres, fue descubierto en 1801 y tiene 933 kilómetros de diámetro. Ceres se piensa que contiene alrededor de 1/3 de la masa total de todos los asteroides. Uno de los más pequeños, descubierto en 1991 y nombrado 1991 BA, tiene únicamente unos 6 metros de ancho.

Composición y clasificación de los asteroides

Formación de asteroidesLos estudios de la luz reflejada de un asteroide, así como el análisis de los meteoritos han proporcionado información sobre la composición de los asteroides. Los astrónomos clasifican a los asteroides en dos grandes grupos en función de su composición. Un grupo de asteroides domina la parte exterior del cinturón entre Marte y Júpiter. Estos asteroides son ricos en carbono. Su composición no ha cambiado mucho desde el origen del  sistema solar. Los asteroides del segundo grupo, que se encuentran en la parte interior del cinturón, son ricos en minerales. Estos asteroides se forman a partir de materiales fundidos.

Medidas de los asteoides

Hasta la década de 1990, los astrónomos pudieron determinar el tamaño de un asteroide de sólo tres maneras. En el primer método, se utilizaban telescopios para determinar la distancia del asteroide hacia el sol, según la cantidad de luz solar que reflejaba, y la cantidad de calor que desprendía. La cantidad de luz solar o el calor que llega a la Tierra depende del tamaño del asteroide y su distancia del sol. Por lo tanto, los cálculos relacionados con la distancia y la luz o el calor revelan el tamaño del asteroide.

En el segundo método, los astrónomos utilizaban un telescopio para medir un asteroide durante una ocultación, cuando el asteroide pasa por delante de una estrella, atravesando la luz que esta desprende. La tercera técnica consiste en el uso de los telescopios de radio o radiotelescopios para obtener imágenes de un asteroide.

En 1991, los científicos comenzaron a utilizar un cuarto método, la observación de corto alcance de los asteroides por las sondas espaciales. La sonda espacial Galileo capturó la primera fotografía detallada de un asteroide. El asteroide, llamado Gaspra, era un objeto de forma irregular, que mide unos 19 por 12 por 11 km.

Óribtas de los asteroides
Asteroide ErosLa mayoría de los asteroides siguen órbitas elípticas (ovaladas) en el cinturón de asteroides. Los Grupos de asteroides que siguen la misma órbita se llaman familias Hirayama, el nombre de Kiyotsugu Hirayama, el astrónomo japonés que los descubrió.

Muchos asteroides siguen órbitas fuera del cinturón. Por ejemplo, un buen número de ellos llamados asteroides troyanos siguen la misma órbita que el planeta Júpiter. Tres grupos de asteroides (Atens, Amors, y Apolos) orbitan en el Sistema Solar interior y son conocidos como los asteroides más cercanos a la Tierra. Algunos asteroides cercanos a la Tierra cruzan la trayectoria de Marte, mientras que la órbita de los demás cruza la órbita de la Tierra.

Imágenes propiedad: NASA/JPL-Caltech

Fuente: NASA

Más información sobre Asteroides:

Colisiones de asteroides.

El asteroide de Yucatán y Tunguska.

 Muchos científicos creen que un asteroide cercano a nuestro planeta colisionó con la Tierra hace unos 65 millones de años, provocando cambios ambientales generalizadas que llevaron a la extinción de los dinosaurios. El asteroide creó una gran depresión circular llamada la Cuenca de Chicxulub, en la costa norte de la Península de Yucatán en México. El diámetro de la cuenca por el impacto es de alrededor de 300 kilómetros.

En 1908, un objeto explotó cerca de 10 kilómetros por encima de la zona del río Tunguska en Siberia. El objeto podría haber sido el núcleo de un cometa o un gran meteorito, a veces referido como un pequeño asteroide. Los efectos de la explosión fueron bosques aplastados y quemados en un área de cerca 80 kilómetros de diámetro.

La atracción gravitatoria de Júpiter y otros planetas grandes provoca que las órbitas de los asteroides cambien muy lentamente. Los cambios orbitales conducen a colisiones que crean asteroides más pequeños y fragmentos, aumentando la posibilidad de más colisiones. Algunos pequeños fragmentos alcanzan la superficie de la Tierra y se conocen como meteoritos.

Algunos asteroides pueden chocar con los planetas como la Tierra. La cuenca del Chicxulub en la costa norte de la Península de Yucatán en México, se formó cuando un asteroide golpeó la Tierra hace unos 65 millones de años. Los efectos del enorme impacto, puedieron haber llevado a la extinción de los dinosaurios.